寻找外星生命,非火星不可?

美国太空总署(NASA)火星探测器“毅力号”美东时间2021年2月18日下午3时55分抵达火星,开始探索火星是否曾有生命,成为NASA从1970年代以来共19次任务中,第九艘成功登陆火星的宇宙飞船玤。

NASA另外两架较旧型探测器仍在火星上行动,即2012年着陆的“好奇号”与2018年的“洞察号”。阿拉伯联合大公国的火星探测器“希望号”2月9日进入火星轨道。中国“天问一号”火星探测器则预计5月登陆,寻找生命曾存在的证据。

太阳系其他行星及其卫星也可能有生命存在,为何科学家热中于探测火星?

和地球很像人类可能移民

NASA说,火星离地球近,容易抵达,未来可能成为人类移居处,此外,探索火星也有助于解答“生命起源与演化问题”。

NASA在火星计划官网上写道:“火星在整个太阳系中相当独特,有大气层和气候,地质复杂多样,气候也改变过,这些都跟地球很像。”

科学家认为,40亿年前,地球和火星都曾有机会孕育生命,但火星后来为什么变成现在这样荒凉死寂,一直是个谜。

找生命遗迹液态水是关键

探测火星不是为了找出目前存在的生命,而是要找出过去有生命的迹象。科学家说以现在的环境,没有生命能存活。毅力号的任务就是找出几十亿年前火星曾有微生物的迹象。

要有生命必须有水。一个行星若位在恒星周遭的“宜居带”,很可能有液态水。如果行星太靠近恒星,液态水会蒸发,太远则会结冻。

除了要有水,还得有必要的化学物质,包括碳、氢、氮、氧、磷和硫等。法国国家太空研究中心天体生物学家米索说,此外还得有能量,如果行星够靠近太阳,能量可能来自太阳,如果不够近,能量可能来自化学反应。

探索火星从伽利略开始

科学家从17世纪开始探索火星。1609年,意大利天文学家伽利略用原始的望远镜观察火星,成为第一个用望远镜观察天体的人。

法国著名天体物理学家罗卡尔最近在“火星最新消息”一文中写道,跟“荒无人烟且空无一物”的月球相比,火星向来被认为很可能适合微生物存活。

1960年代,大国争相把人类送上月球之际,NASA科学家黛安.希区考克和洛夫洛克分析火星大气,如果火星大气像地球大气一样化学不平衡,火星就可能有生命,结果,火星大气几乎处于化学静止平衡状态,氧、甲烷和氢都极少,二氧化碳却非常多,意味火星上不可能有生命。

1976年,维京一、二号的火星着陆器分别降落在火星表面,撷取大气和土壤样本,结果显示火星不再适合生命存活,世人对火星兴趣大减。

曾温暖潮湿、有微生物?

不过到了2000年,科学家发现火星地表曾有水流,重新引发世人对火星探索的兴趣。

科学家仔细查找火星溪谷和峡谷的影像,希望找到火星地表曾有液态水的证据,直到2011年终于找到。科学家现在认为,火星曾经温暖潮湿,可能曾有微生物。(文/吕传彬)

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